De backhand van Berber Janssen


Berber Janssen (1969-1991) wordt al bijna twintig jaar door een schaarse maar zeer fanatieke aanhang gezien als het grootste vrouwelijke talent uit de Nederlandse ping-ponggeschiedenis. Berber Janssen behaalde haar faam nadat zij zich dronken vertoonde tijdens het ITT van 1990 en in die staat de halve finale wist te behalen. Dit tot walging en ergernis van vele toernooigenoten.

Geboren talent
De in Franeker geboren Berber Janssen werd op haar zevende ontdekt door de legendarische tafeltennistrainer Apollonius Hazenburg. Mede door Hazenburg, die haar ruim tien jaar coachte, speelde Berber vanaf haar twaalfde vele tientallen toernooien zowel nationaal als internationaal. Hazenburg heeft altijd volgehouden dat niet Bettine Vriesekoop maar zijn maagdelijke Berber het grootste vrouwelijke tafeltennistalent van Nederland was. Tijdens een interview in de Volkskrant (17-12-2001) zei Hazenburg: “Janssen stond niet alleen bekend om haar geweldige voetenwerk maar vooral om haar krachtige backhand. Tot op de dag van vandaag heb ik geen enkele vrouwelijke speler zo sierlijk zien spelen met een uitgebalanceerde backhand”.
Amper vijftien jaar oud was Berber, haar vrouwelijke tegenspelers voorbijgestreefd, en speelde in de competitie tegen de jongens en niet veel later tegen volwassen heren, wat aanvankelijk op veel weerstand van de KNTB stuitte. Maar Hazenburg drong aan en Berber kwam uiteindelijk in de derde divisie heren terecht. Ze kwam uit voor Nordic waar ze uiteindelijk met veel verdriet moest vertrekken.

Tevergeefs
De tafeltennisster raakte op haar zestiende aan lager wal en werd meerdere malen opgepakt wegens openbare dronkenschap. Na een korte maar heftige cocaïneverslaving maakte het supertalent in 1988 een indrukwekkende comeback bij Nordic. Mede door haar fenomenale spel werd zij twee keer achtereenvolgens Nederlands kampioen.
Nog voordat Berber in de Duitse Bundesliga kon uitkomen voor het eerste damesteam van TTC Zugbrücke Grenzau pleegde zij in het late najaar van 1991 onverwachts zelfmoord. Een theorie is dat Berber een gram heroïne aanzag voor cocaïne en door een acute hartstilstand werd getroffen. Het andere verhaal vertelt dat Berber hartstochtelijk verliefd was op een onbereikbare speler van TTV Meppel 1. In de wandelgangen en douches werd er gefluisterd dat deze onbereikbare speler een stiekeme voorkeur had voor jonge soortgenoten. Berber treurde zodanig dat zij verdronk in haar eigen tranen. In 1998, nadat hij een jongetje vroeg om zijn piemelotje te mogen zien, heeft de voormalig onbereikbare speler van TTV Meppel 1 in Staphorst en omgeving een definitief straatverbod gekregen.

Fenomeen
Wat men ook denkt over dit tragische einde, één ding staat vast: Berber Janssen is een haast mythisch cultfiguur geworden die haar weerga niet kent. Een onbekend fenomeen binnen de tafeltenniswereld dat het grote publiek nooit wist te bereiken. Het wachten is dan ook op het ‘plots’ zoekgeraakte videomateriaal van de Nederlands kampioenschappen van 1988-1989.