De badeendjes van Curtis Ebbesmeyer


Op 29 januari 1992 verloor een gigantisch Chinees vrachtschip tijdens een zware storm eenentwintig containers met badspeeltjes. Tienduizenden gele badeendjes, die aanvankelijk op weg waren naar de VS, raakten ter hoogte van de Filippijnen op drift.

Wonderbaarlijke reis
Jarenlang dobberden de eendjes op de golven van de Stille en de Atlantische oceaan. In 2007 spoelden de laatste duizend eendjes aan in Engeland. Deze eendjes zaten eerst enkele jaren in het Noordpoolijs vast voordat ze de Atlantische oceaan bereikten. Behalve badeenden gingen er ook schildpadden, kikkers en bevers te water. Een aardig gegeven is dat de gele eenden en de rode bevers hun kleur verloren en in de loop der jaren geleidelijk witter werden. De schildpadden en kikkers wisten hun kleur, respectievelijk blauw en groen, te behouden. Het schijnt dat er aan de kust van Frankrijk nog altijd verdwaalde eendjes worden aangetroffen. Deze gegevens weten we omdat de gepensioneerde Amerikaanse oceanograaf Curtis Ebbesmeyer de wonderbaarlijke reis van de badeendjes heeft gevolgd. Ebbesmeyer probeerde via deze eendjes oppervlaktestromingen van de oceanen in kaart te brengen. De badeendjes, die per ongeluk in zee belandden en blijkbaar nog altijd aanspoelen, hebben hiermee het onderzoek naar oceaanstromingen een grote dienst bewezen. Fascinerend al zeg ik het zelf!

The Great Shoe Spill
Eerder, in 1990 volgde Ebbesmeyer 80.000 Nike-sneakers die van het Koreaanse containerschip Hansa Carrier overboord waren geslagen. Het reusachtige schip verloor 21 vrachtcontainers, waarvan vijf containers gevuld waren met gelimiteerde en genummerde Nike-sneakers. Tevens verloor de Hansa Carrier ruim 34.000 ijshockey-handschoenen. Door na te gaan welke sneakers waar aanspoelden, kon Ebbesmeyer de oceaanstromingen in kaart brengen. Volgens Ebbesmeyer had het afvaloppervlakte dat de Hansa Carrier verloor de grootte van de staat Texas (696.241 km²). Duizenden strandjutters over de hele wereld hebben aan het onderzoek deelgenomen door kuststroken af te struinen naar aangespoelde sneakers en melding te maken van hun vondsten. The Great Shoe Spill of 1990 zoals het incident te boek staat, was een catastrofale schipbreuk die uiteindelijk toch ergens goed voor is geweest. The Great Shoe Spill of 1990 heeft het onderzoek naar oceaanstromingen een heel andere wending gegeven en het onmogelijke mogelijk gemaakt.

Zeestromingen
Inmiddels heeft Ebbesmeyer op zijn website een uitgebreide verlanglijst opgesteld van spullen die in naam der wetenschap worden gezocht. Behalve naar de beroemde badeendjes met de opdruk My First Years is er een heuse zoektocht naar toiletzittingen, condooms, plastic soldaatjes, legosteentjes, en zwarte slippers. De lijst van Ebbesmeyer omvat daarnaast ook menselijke botten. Alles waarvan de afkomst is te achterhalen, is van waarde voor het onderzoek naar zeestromingen. Misschien maar weer eens een dagje uitwaaien en strandjutten op één van de Waddeneilanden.